Os mineradores de Bitcoin (BTC) que usam abertamente o AsicBoost agora representam 63% do hashrate de sua rede. Isso justifica preocupações da comunidade a partir de 2017 que acusaram a Bitmain de usar a versão "secreta" do AsicBoost.

A estatística foi destacada em 9 de março pela Bitmex Research, com base em um relatório semelhante de dezembro de 2018. Embora o AsicBoost aberto tenha sido usado apenas por 30% dos mineiros na época, os analistas argumentaram que a controvérsia de 2017 foi amplamente resolvida. Eles escreveram:

"Se o AsicBoost secreto foi usado por alguns mineradores para obter uma vantagem secreta, com efeitos adversos significativos no Bitcoin, esse problema agora parece mais resolvido."

A Bitmain foi alvo de fortes críticas de Bitcoiners em 2017, depois de suportamente ter introduzido o AsicBoost secretamente em seu hardware. A empresa também foi criticada por se opor à atualização da Segregated Witness (SegWit) da rede - uma proposta que limitaria a utilidade de suas táticas secretas do AsicBoost.

AsicBoost?

AsicBoost é o nome de uma técnica desenvolvida por especialistas em criptografia, Timo Hanke e Sergio Lerner. A solução foi patenteada sob uma estrutura denominada "Licença de patente defensiva do Blockchain", que foi projetada especificamente para limitar as vantagens competitivas na mineração e preservar a segurança da rede.

Em um sistema de Prova de trabalho, os mineradores devem gerar um hash criptográfico de algumas informações importantes do bloco, contidas no cabeçalho do bloco. Para tornar a tarefa difícil, o hash deve satisfazer a condição de "dificuldade", que geralmente exige que seja menor que um determinado número. Como as funções de hash são completamente imprevisíveis, a única maneira de satisfazer a condição é simplesmente tentar muitas combinações diferentes de dados de entrada.

O AsicBoost explora o fato de que os hashes de bloco Bitcoin são criados a partir de pedaços separados de 64 bytes de dados. Como o cabeçalho inteiro tem 80 bytes, há dois pedaços que precisam ser hash durante o procedimento de mineração.

Estrutura de um cabeçalho de bloco. Fonte: Bitmex Research

Com a técnica, um dos blocos pode permanecer inalterado em várias tentativas de hash, o que economiza recursos. A diferença entre o AsicBoost aberto e oculto reside em que o pedaço é mantido inalterado.

Sob o AsicBoost, os bytes da "versão" são usados como um noncece extra para modificar o hash resultante. Assim, o segundo pedaço não muda para várias tentativas.

Com o AsicBoost secreto, as mineradoras precisam embaralhar ou até remover transações para manter os últimos quatro bytes da raiz Merkle - a assinatura das transações do bloco - inalterados.

Embora a última técnica seja menos eficiente, é mais difícil de detectar e, portanto, permitiria a um mineiro manter uma vantagem competitiva. Fundamentalmente, a ativação do SegWit teria quebrado a exploração.

Bitmain criticada por usar o AsicBoost secretamente

Em abril de 2017, surgiram as notícias de que a Bitmain havia implementado a exploração secreta do AsicBoost em seu hardware. A descoberta foi feita por Gregory Maxwell, na época CTO da Blockstream.

As descobertas foram usadas pela comunidade para alegar que Jihan Wu - CEO da Bitmain e forte crítico do SegWit - tinha segundas intenções para sua posição.

Estima-se que o AsicBoost aumente o desempenho da mineração em 20 a 30%. Andreas Antonopolous e outros argumentaram que o AsicBoost secreto acabaria desestabilizando a rede, pois alguns mineradores teriam uma vantagem injusta.

Reformulação na Bitmain

O número cada vez maior de mineradoras abertas do AsicBoost, atualmente em cerca de 63%, significa que a vantagem de usá-lo secretamente está diminuindo.

Mesmo que haja menos incentivos para o jogo sujo agora, em uma conversa com a Cointelegraph, Kristy Leigh-Minehan observou que o Bitmain "limpou seu ato" em preparação para a oferta pública inicial (IPO).

Os planos iniciais do IPO de 2018 foram frustrados por um mercado de urso prolongado. Embora uma nova tentativa no final de 2019 tenha sido descoberta, problemas internos da empresa impediram que ela continuasse.

A pressão da metade do Bitcoin forçou a Bitmain a cortar mais de 50% de sua equipe. Embora alguns possam ter esperado uma recuperação induzida pela metade, o corte já significativo pode não ser suficiente para sustentar a empresa em meio ao pânico no mercado global apenas dois meses antes da queda da recompensa do bloco.